L’AMAZONE DE PORTO RICO : UN PERROQUET SAUVÉ DE L’EXTINCTION

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L’Amazone de Porto Rico Amazona vittata : sauvé de l’extinction

C’est au cours d’une visite à Porto Rico avec les champions de Roots & Shoots, les Dr Rick et Nelly Asselta, que j’ai entendu parler d’une parfaite histoire de bonnes nouvelles pour ce blog – le sauvetage du perroquet endémique de Porto Rico, alors qu’il était au bord de l’extinction. J’avais hâte d’en savoir plus et on m’a présenté, par téléphone, à Victor Cuevas. Soucieuse de suivre l’affaire avant de devoir me tourner vers le prochain pays de ma tournée avec ses propres histoires, je me suis arrangée pour appeler Victor de l’aéroport. Nous avons eu une grande conversation – même si la connexion était horrible et qu’il y avait des gens qui parlaient tout autour de moi et trop d’annonces au haut parleur ! Cependant, j’ai griffonné frénétiquement les points principaux et j’ai appris qu’il s’était impliqué pour la première fois en 1984 en travaillant pour le Dr. James Wiley avec le U.S. Fish and Wildlife Service (USFWS), qui était passionné par ces perroquets.

À la fin des années 1400, Porto Rico abritait probablement un million de ces perroquets, appelés Iguaca par le peuple local des Taínos, car cela ressemble au son que font les perroquets en vol. Mais la population a diminué à mesure que les forêts indigènes de l’île ont été défrichées – environ 99% de son habitat d’origine a été perdu. En 1968, lorsque le perroquet a été inscrit sur la liste des espèces en danger critique d’extinction, il ne restait plus que deux douzaines d’individus, limités à la forêt nationale d’El Yunque (anciennement connue sous le nom de forêt expérimentale de Luquillo, puis de forêt nationale des Caraïbes) dans le nord-est de Porto Rico. La situation était décourageante.

Parrot Eating WM CR

Un effort intensif de rétablissement a été lancé par le US Fish and Wildlife Service, dirigé par le Dr James Wiley. Des programmes ont été mis en place pour contrôler les prédateurs indigènes et introduits, pour bloquer les nids, par exemple, lorsque les oiseaux étaient partis pour empêcher l’occupation par des essaims d’abeilles introduites. Et les biologistes ont passé de longues heures dans de minuscules cachettes à surveiller les nids occupés.

Malheureusement, cette dernière forteresse de la forêt tropicale n’était pas l’habitat optimal pour ces perroquets qui préfèrent les forêts avec des saisons humides et sèches. Périodiquement, leurs nids étaient inondés et les poussins se noyaient. De plus, il y avait une pénurie de vieux arbres avec des crevasses appropriées pour la nidification et il a été décidé que des sites de nidification artificiels devaient être aménagés. C’était un travail difficile et dangereux au début, m’a dit Victor, car lui et l’équipe devaient grimper très haut – et à l’époque, ils n’avaient pas d’équipement de sécurité.

Aujourd’hui, les biologistes disposent d’un équipement adéquat, mais ils doivent encore passer du temps dans les arbres, suspendus dans des positions inconfortables, car ils attachent des nichoirs artificiels équipés de caméras de surveillance. Et ils grimpent de nouveau pour vérifier la présence de parasites dans les nids et pour attacher des colliers radio aux oisillons afin de surveiller leurs mouvements après l’éclosion. Mais tout cela en valait la peine – grâce à tout ce travail acharné et dévoué, la population de perroquets a augmenté graduellement : en 1989 il y avait 47 individus et au moins 6 couples reproducteurs.

Parrot Eye Closed WM CR

Et puis le désastre a frappé – l’ouragan Hugo. Seuls 22 oiseaux ont survécu.

Heureusement, parallèlement aux travaux sur la population sauvage, un programme d’élevage en captivité avait été lancé dans le but de relâcher dans la nature les oiseaux nés en captivité. Mais le temps que la Volière de Luquillo soit prête, en 1973, il ne restait plus que 13 individus dans la nature.

Le travail à la volière, qui est géré par Jafet Velez, biologiste de l’USFWS, est exigeant et nécessite beaucoup de travail et de compétences. Le groupe captif a démarré avec des oisillons prélevés dans les quelques nids sauvages. Alors que les biologistes développaient davantage d’expertise dans l’élevage des oiseaux, ils ont augmenté leur groupe principalement en ajoutant les poussins les plus faibles qui avaient peu de chance de survivre dans la nature en raison de la compétition entre frères et sœurs dans le nid. Puis, au fur et à mesure que la colonie captive réussissait de plus en plus, certains des oisillons élevés en captivité ont été introduits dans des nids sauvages pour augmenter la population sauvage.

Baby Parrots WM CR

Après 20 ans d’élevage en captivité dans la Volière de Luquillo, la colonie captive était assez grande pour la phase suivante du programme de restauration – démarrer une seconde population dans la nature pour éviter une perte catastrophique dans le cas d’un autre mauvais ouragan ou d’une épidémie. La forêt d’État de Rio Abajo, à l’extrémité opposée de l’île, a été choisie. Elle se situait dans l’aire de répartition historique du perroquet, et cette forêt humide et sèche est beaucoup plus au goût des perroquets. Une nouvelle volière a été construite et Ricardo Valentín, du Département des ressources naturelles de Porto Rico, a été engagé comme directeur après Ann et Pepe Smith. Cette volière possède des incubateurs sophistiqués qui imitent les fluctuations de température qui se produisent dans un nid naturel lorsque la mère quitte le nid pour se nourrir. Les bébés malades peuvent être soignés et les œufs fêlés peuvent être réparés, bien qu’une grande habileté soit nécessaire.

Parrot Sticks WM CR

L’élevage en captivité s’est bien passé et en 2000, les premiers perroquets soigneusement sélectionnés ont été relâchés dans la nature, mais seulement après un entraînement intensif pour affiner leurs compétences de vol, éviter les prédateurs et ainsi de suite. Par la suite, des oiseaux ont été relâchés chaque année. Ils ont un très petit dispositif de repérage autour du cou, de sorte que leur position peut être surveillée pendant un an, après quoi cet appareil tombe.

Victor m’a présenté par courriel à Tanya Martínez qui, dit-il, a pris quelques-unes des meilleures photos des perroquets dans la nature. Elle travaille avec eux dans la forêt de Rio Abajo « dans leur plus grande intimité », dit-elle, depuis des années.

« Nous connaissons la plupart des oiseaux depuis qu’ils étaient encore dans l’œuf », m’a-t-elle dit, et « beaucoup d’entre eux ont des histoires personnelles uniques ». Un perroquet femelle nommé Honey est né en captivité en 2007 et a été relâché dans la nature en 2008. En 2012, Chonchi, un autre perroquet – toujours dans son œuf – a été transféré de la volière dans un nid sauvage qui avait produit des œufs infertiles. C’est ainsi qu’il est né et a grandi dans la nature. Honey est devenue la deuxième partenaire de Chonchi. « C’est un peu une couguar », dit Tanya, « car elle est beaucoup plus âgée que lui ! »

Toute cette initiative a été couronnée de succès, de sorte que 12 ans après la libération des premiers oiseaux captifs, la nouvelle population comptait entre 50 et 80 individus, et des troupeaux de 15 à 30 oiseaux sont observés presque quotidiennement de juillet à décembre. En fait, ils ont tellement prospéré qu’un troisième site de réintroduction est maintenant prévu dans la forêt de Maricao. Les oiseaux des deux volières ont été sélectionnés comme premiers habitants d’une volière dans la forêt de Maricao. Ces oiseaux sont en cours de formation, et seront ensuite relâchés dans le troisième endroit sauvage !

Parrot WM CR

En septembre 2015, j’ai continué à lire sur les différents ouragans qui traversaient Porto Rico. Naturellement, je m’inquiétais pour mes amis sur l’île et je craignais que les perroquets ne soient affectés. En réponse à mes courriels, j’ai reçu une réponse de Ricardo :

« Les perroquets de la forêt de Rio Abajo ont passé avec brio les dernières tempêtes », a-t-il écrit. « La dernière grosse tempête tropicale, Irene, est passée près de la volière, mais nous avons connu le côté sud-ouest plus faible de la tempête. J’étais très inquiet parce que les perroquets se sont perchés sur un arbre très haut et très exposé avant l’arrivée de la tempête. Mais nous n’avons pas perdu un seul oiseau, même les oisillons allaient bien. Même si, à cette époque, nous avions de fortes rafales de vent, il est probable que nous n’avons pas eu des vents de plus de 80 kilomètres par heure. Je dis cela parce que les dommages aux arbres étaient minimes. Nous avons beaucoup d’expérience dans le déplacement de la population captive vers la sécurité du bâtiment contre les ouragans – nous le faisons chaque fois que nous avons un avertissement de tempêtes tropicales sur l’île et nous avons des moyens d’aider la population sauvage si un ouragan dévaste la forêt ».

Lorsque l’ouragan George a balayé le site de lâcher d’une autre espèce de perroquet, pas un seul oiseau n’est mort, pas même les oisillons. Mais la forêt a été dépouillée de la nourriture des perroquets, des feuilles, des fleurs et des fruits – et 70% des oiseaux sont morts de faim. À la suite de cette tragédie, les biologistes ont mis au point des moyens d’aider les populations sauvages si leur habitat est dévasté par les tempêtes.

Two Parrots In a Tree WM CR

Tanya prend souvent des photos au sommet d’une plate-forme d’observation à 25 mètres de hauteur. « Il y a plusieurs plates-formes comme celle-ci dans toute la forêt », écrit-elle, « et nous les utilisons pour effectuer des recensements de la population sauvage et aussi pour surveiller les activités de nidification des perroquets. Nous grimpons sur les plate-formes tôt le matin avant le lever du soleil afin d’être au sommet avant que les perroquets commencent leur vol du matin ».

Victor m’a dit depuis que la troisième colonie n’a pas encore été établie, bien que les oiseaux qui vont être relâchés soient en train de s’entraîner en ce moment même. L’entraînement qu’ils mènent les oblige à voler dans la cage pour des périodes de temps de plus en plus longues jusqu’à ce que les perroquets soient considérés en bonne forme physique pour être relâchés. Ils les font voler jusqu’à huit minutes à la fois, puis pendant la période de repos, ils évaluent leur condition physique. Ils peuvent en faire jusqu’à trois séries dans une session d’une journée.

Le Prix de la conservation des oiseaux a été décerné au Puerto Rican Parrot Recovery Milestone pour célébrer l’élevage sauvage des perroquets portoricains dans une nouvelle zone de l’île. Cette avancée est encore plus impressionnante quand on sait qu’il ne restait que 13 perroquets dans la nature il y a tout juste 40 ans. Les partenaires comprennent la forêt nationale d’El Yunque, le programme de rétablissement des perroquets portoricains du U.S. Fish and Wildlife Service, le Département des ressources naturelles et environnementales de Porto Rico et des partenaires privés. Leur travail a jeté les bases de la croissance future de la population de perroquets et de la gestion des conflits avec les humains.

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A propos de l'auteur

Le Jane Goodall Institute France, c'est une équipe d'hommes et de femmes dévoués qui transmettent le message et les valeurs du Dr. Jane Goodall en oeuvrant à a protection de la biodiversité et des grands singes, notamment des chimpanzés. Notre but ? Trouver des solutions a l'impact de l'activité humaine et accompagner les populations vers un mode de vie eco-responsable, car il est possible d'agir à son échelle pour sauver notre planète. Comme le dit Dr Goodall, « Tout ce que vous faites a un impact. A vous de choisir quel impact vous voulez avoir »

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